TORRICELLI Y LA PRESIÓN ATMOSFÉRICA

 

Estamos sumergidos dentro de un fluido, la atmósfera, por tanto, nos encontramos sometidos a una presión, ésta se conoce como presión atmosférica. Es una presión elevada pero estamos tan acostumbrados a ella que ni nos enteramos. Por ser un gas no podemos calcularla mediante el principio fundamental pero sí podemos medirla experimentalmente. El primero en medirla fue Torricelli (s. XVII) que realizó un famoso experimento.

Cogió un tubo de un metro de largo (en realidad puede ser de más) y lo llenó hasta el borde con mercurio. A continuación tapó con el dedo el extremo abierto, dio la vuelta al tubo e introdujo su extremo, sin que se derrame nada, en un recipiente que también contenía mercurio. Quitó el dedo y observó que el mercurio descendía en el interior del tubo hasta alcanzar una altura de 76 cm en lugar del metro inicial.

 

Sobre el punto B actúa la presión atmosférica y sobre el punto A sólo actúa la presión hidrostática de la columna de mercurio (encima de ésta hay vacío, lógicamente). Como ambos puntos están en la misma horizontal de un mismo líquido deben estar sometidos a la misma presión, basta calcular la presión del mercurio en A para obtener la presión atmosférica en B.

pB = patm = pA= dHg · g · h = 13600 · 9,8 · 0,76 = 101300 Pa

Este valor de 101300 Pa se conoce como presión atmosférica normal a nivel del mar y define una unidad de presión bastante habitual: la "atmósfera" que equivale a esos Pascales. También es frecuente utilizar como unidad de presión "los milímetros de mercurio" (mmHg), 760 mmHg equivalen a una atmósfera de presión.

1 atm = 760 mmHg = 101300 Pa

La presión atmosférica varía con la altitud, a mayor altitud menos aire encima y por tanto menos presión, también influye la situación meteorológica de tal manera que cuando está cubierto la presión baja y si está despejado sube, por eso la medida de la presión atmosférica es muy útil en meteorología. Los instrumentos para medir la presión atmosférica se llaman barómetros, hoy en día el barómetro de mercurio no se utiliza, se utilizan los barómetros aneroides más prácticos, en éstos la presión suele medirse en milibares (mbar), la equivalencia es de 1013 mbar = 1 atmósfera.

Barómetro aneroide

 

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